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The Athletic


Este año se cumple el vigésimo aniversario de la victoria de un perdedor. Liga de Campeones.

En mayo de 2004, el Oporto, dirigido por José Mourinho, sorprendió al deporte con un triunfo tremendamente inesperado. Por supuesto, el Porto ha sido durante mucho tiempo un gran club y ya había ganado el trofeo en la versión anterior de la competición, la Copa de Europa, en 1987. Pero en este punto, un equipo que no pertenece a las grandes ligas europeas gana el mayor premio de club. El fútbol se sintió inusual.

Veinte años después, un campeón de un país que no sea Inglaterra, Francia, Alemania, Italia o España parece casi imposible.

Dicho esto, esta temporada podría ser la mejor oportunidad para que eso suceda en años.

Para que un equipo desvalido gane un torneo importante de fútbol, ​​esencialmente deben suceder dos cosas. En primer lugar, los propios extranjeros deben ser mejores que de costumbre. En segundo lugar, los gigantes tradicionales deben ser más débiles de lo habitual. Cuando La ciudad de leicester ganó el primera liga En 2015-16, por ejemplo, ayudó que ninguno de los grandes clubes habituales registrara más de 71 puntos. La temporada siguiente, cinco equipos lo hicieron.

Quizás en 2023-24 las estrellas podrían alinearse para que suceda algo similar en la principal competición de clubes de Europa.

Empecemos por la parte de la que podemos estar más seguros: los bandos más grandes son los más débiles. La advertencia aquí es que sólo hace falta un equipo dominante para que todo sea inútil y, después de ganar el triplete la temporada pasada, el equipo de Pep Guardiola ciudad de Manchester No parece ser peor. Bien podrían conservar su corona.


(Giuseppe Maffia/NurPhoto vía Getty Images)

Después de ellos, sin embargo, los contendientes no parecen extremadamente intimidantes.

Según las cuotas de las casas de apuestas, el segundo favorito es el Bayern de Múnich, que está haciendo una rara campaña en la que no se lleva la ventaja. Bundesligay este fin de semana fueron cómodamente derrotados por el equipo que estaba por encima de ellos en la clasificación, Bayer Leverkusen. Los terceros favoritos comunes son Arsenalun equipo talentoso pero completamente inexperto en los octavos de final de la Liga de Campeones que no juega en esta competición desde 2016-17, y Real MadridQue son esencialmente los mismos que la temporada pasada pero sin su máximo goleador, Karim Benzema.

Los quintos favoritos son PSGque no parecen mejores que de costumbre, y los sextos favoritos son Barcelonaque han sido tan pobres que su manager ya nos ha dicho que dimitirá este verano.

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¿Dónde se ha ido toda la calidad? Bueno, aquí entran en juego varios factores.

Inusualmente en una era de títulos repetidos, los campeones de España y Italia han caído drásticamente en comparación con la temporada pasada. Los problemas del Barcelona están bien documentados, pero siguen siendo al menos terceros la Liga. Nápoles, tras separarse del técnico Luciano Spalletti, ganador del Scudetto el verano pasado, se encuentra noveno. Su entrenador, Walter Mazzarri, hizo maravillas durante su primera etapa con el Napoli hace poco más de una década, ganando la Coppa Italia (la Copa de Italia). Copa FA) y terminó segundo en serie Apero recientemente fue entrenador Watford, Turín y Cagliari. Este no es un equipo ni un entrenador de calidad en la liga de Campeones.

Nápoles y Barcelona, ​​por cierto, se enfrentaron en octavos de final a partir de esta semana, por lo que uno de ellos estará entre los octavos de final.

La otra forma de verlo es a nivel individual. Y aunque el fútbol es un deporte de equipo, podría decirse que los últimos 20 años de eliminatorias de la Liga de Campeones se han centrado más en individuos notables que en grandes equipos.

Probablemente más que en las competiciones de campeonato, y ciertamente más que en los torneos internacionales, la brillantez de un jugador puede marcar la diferencia en un gran partido.

Pensemos, por ejemplo, en las actuaciones de Kaká para A.C. Milan contra Manchester unido en 2007, Lionel Messi para el Barcelona contra el Arsenal en 2010, robert Lewandowski para Borussia Dortmund contra el Real Madrid en 2013, Neymar con el Barça contra el Paris Saint-Germain en 2017, Cristiano Ronaldo para Juventus contra el Atlético de Madrid en 2019, Kylian Mbappé para el PSG contra el Barcelona en 2021, o Benzema para el Real Madrid contra Chelsea en 2022.


Messi anotó un hat-trick en los cuartos de final contra el Arsenal en 2010 (Adrian Dennis/AFP vía Getty Images)

Puedes nombrar otros, incluidas, por supuesto, varias actuaciones repetidas de estas personas específicas. Pero a veces, a pesar de toda la atención prestada a la estrategia, a menudo un solo jugador marca la diferencia en los partidos más importantes. Probablemente haya algún nivel de sesgo de disponibilidad involucrado aquí, pero aún es más fácil recordar las pantallas individuales clásicas que las clásicas de equipo.

Y, individualmente, el fútbol europeo es más débil de lo que ha sido en varios años.

En parte debido a los años de dominio del ahora desaparecido dúo Ronaldo y Messi, sólo hay un ex ganador del Balón de Oro jugando actualmente en el fútbol europeo: Luka Modric. Sigue siendo un futbolista majestuoso, pero Modric tiene ahora 38 años (es mayor que Wayne Rooney, que lleva tres años retirado) y sólo juega alrededor del 50 por ciento de los minutos disponibles del Madrid.


(José Manuel Álvarez/Quality Sport Images/Getty Images)

Es dudoso que Arabia SauditaLas recientes inversiones masivas en el fútbol lo llevarán a convertirse en una gran potencia en el fútbol. Pero por ahora, el fútbol europeo no debe hacerse ilusiones de que no se ha visto afectado por la derrota en la Pro League saudita de jugadores como Ronaldo, el máximo goleador de todos los tiempos en la Liga de Campeones, y Sadio Mané, que acabó segundo en el Balón de Oro hace dos años. O, para el caso: Jordan Henderson (ahora de vuelta en Europa con el Ajax), Aymeric Laporte, Riyad Mahrez, Marcelo BrozovicFrank Kessi, Renán Lodi, Yannick CarrascoN’Golo Kanté, Edouard Mendy, Kalidou KoulibalyGeorginio Wijnaldum, Yassine BounouRoberto Firmino, Ivan Rakitic y Karl Toko Ekambi.

No todos los jugadores mencionados anteriormente han sido tentados por los clubes actuales de la Liga de Campeones, pero todos han jugado un papel importante en un partido eliminatorio de la Liga de Campeones (o Liga Europea éxito) en los últimos cuatro años. Messi, ahora en MLSEs otra ausencia obvia.

Por un lado, estas transferencias inyectaron dinero al fútbol de clubes europeos y les permitieron regenerarse. Pero lleva tiempo y los mejores clubes no están acostumbrados a una pérdida de talento tan repentina.

Por lo tanto, podría ser una fase eliminatoria de la Liga de Campeones que premie a una unidad cohesionada en lugar de a una estrella individual. Esto podría favorecer a los outsiders, entre los que todavía quedan algunos: FC Copenhague, Real Sociedad y PSV Eindhoven.

Entre estos equipos, el PSV es el que más intriga.

Ganaron cada uno de sus primeros 17 partidos de la Eredivisie esta temporada y luego empataron dos de tres, contra Utrecht y Ajax. Sin embargo, este fin de semana volvieron a la senda del triunfo, superando a Volendam cinco veces. Si bien fueron destrozados en el Arsenal en su primer partido de la fase de grupos, perdiendo 4-0, se recuperaron bien, asegurando efectivamente su lugar en los octavos de final con un partido menos gracias a una dramática victoria por 3-2 ante los especialistas europeos. Sevilla.


Jordan Teze del PSV celebra su gol contra el Sevilla (John Thys/AFP vía Getty Images)

Su principal goleador es el veterano delantero centro Luuk de Jong, que ahora tiene 33 años. Pero detrás de él, hay un elenco apasionante. incluido el veloz belga Johan Bakayoko, de 20 años Y Joey Veermanun jugador relativamente tardío que debutó con Holanda el verano pasado, pero que de repente se perfila como el mejor jugador de la Eredivisie a sus 25 años.

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El entrenador Peter Bosz ya ha demostrado su experiencia europea al guiar al Ajax a la final de la Europa League en 2017. El sorteo favoreció al PSV: el Dortmund era, junto con la Real Sociedad, probablemente los cabezas de serie más débiles. Si llegan a cuartos de final, su tarea será más difícil. Pero basándonos en las actuaciones de esta temporada, probablemente sean mejores que quienquiera que surja del partido Barcelona-Nápoles.

Una característica interesante de la victoriosa campaña 2003-04 del Oporto fue que fue la primera temporada después de que se abandonara la tan odiada segunda fase de grupos de la Liga de Campeones, y el torneo pasó a una fase de eliminación directa para un solo jugador, una vez reducida a 16 equipos. . Se consideró que un menor número de partidos significaba que era más probable que se produjera un ganador sorprendente.


(Alex Livesey/Getty Images)

En una nota relacionada, vale recordar que esta es la última temporada del formato actual antes Llega el nuevo “modelo suizo”. Este sistema, en el que los equipos jugarán ocho partidos de primera fase, en lugar de los seis actuales, y no se dividirán en pequeños grupos de los que dos equipos tienen garantizada la clasificación, probablemente funcione a favor de los grandes equipos. Más partidos significan menos sorpresas, y la ausencia de grupos significa menos posibilidades de un empate desigual que permita a los pececillos de la comparación avanzar más.

Si vuelve a haber un ganador sorpresa de la Liga de Campeones (y es posible que no lo haya), esta temporada es probablemente nuestra mejor apuesta.

(Foto superior: Getty Images; diseño: Eamonn Dalton)