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Jugar la final de la Liga de Campeones es una ocasión especial para cualquier persona, ya sea al principio o al final de su carrera.

Es un evento emblemático del fútbol de clubes europeo que siempre ofrece dramatismo.

En la final de la temporada pasada, el portero del Manchester City, Ederson, anotó un gol para negarle a Romelu Lukaku la victoria por 1-0 sobre el Inter de Milán en el minuto 88. En mayo de 2018, el suplente Gareth Bale ayudó a vencer al Liverpool por 3-1. ¿Y quién puede olvidar la dramática victoria del Chelsea sobre el Bayern de Múnich? en ¿Múnich en la tanda de penaltis hace 12 años?

Es un momento notable y un punto culminante en la carrera del equipo de árbitros que también dirigen estos juegos.

Desde que la Copa de Europa pasó a llamarse Liga de Campeones a principios de los años 1990, ningún árbitro -ni siquiera Pierluigi Collina- se ha hecho cargo de más de una final. Esta es una oportunidad única que conlleva una gran responsabilidad. Mark Clattenburg conmemoró el arbitraje de la final de 2016 haciéndose un tatuaje en el antebrazo.

El esloveno Slavko Vincic está a cargo de la edición de 2024, que se disputará esta noche (sábado) en Wembley, Londres, entre el Real Madrid y el Borussia Dortmund. Estará asistido por sus compatriotas Tomaz Klancnik y Andraz Kovacic que estarán en la línea, mientras que el cuarto árbitro será el francés Francois Letexier. El equipo VAR está formado por Nejc Kajtazovic, Rade Obrenovic, dos eslovenos más y Massimiliano Irrati de Italia.

Es un cambio notable para Vincic, de 44 años, cuya carrera estuvo en grave peligro hace cuatro años esta semana cuando fue arrestado tras lo que luego describió como una «pesadilla».


Vincic y Julian Ryerson del Dortmund en cuartos de final contra el Atlético de Madrid (Joris Verwijst/BSR Agency/Getty Images)

Vincic nació en Maribor, la segunda ciudad más grande de su país de origen, en noviembre de 1979. Se convirtió en árbitro profesional en 2007 y recibió el encargo de arbitrar partidos en la máxima categoría eslovena. Tres años después se mudó más lejos, arbitrando partidos en Egipto, Arabia Saudita, Grecia, los Emiratos Árabes Unidos (EAU) y Rumania.

Hizo su debut en la Europa League en octubre de 2014, cuando dirigió un partido de la fase de grupos entre el FC Zurich de Suiza y el Borussia Monchengladbach de Alemania. Al cabo de dos años ascendió a la Liga de Campeones por el empate 1-1 del Manchester City con el Celtic de Escocia. En mayo de 2017, actuó como árbitro asistente secundario en la victoria del Manchester United por 2-0 contra el Ajax de Holanda en la final de la Europa League.

Entonces llegó el momento que amenazó con trastocar su carrera.

El 30 de mayo de 2020, Vincic fue invitado a una fiesta en una casa en Bijeljina, una ciudad de Bosnia y Herzegovina. La policía allanó la propiedad como parte de una investigación sobre una red de drogas y prostitución, y Vincic estuvo entre los arrestados.

Según los medios locales, 26 hombres y nueve mujeres fueron arrestados y los agentes confiscaron 10 pistolas, 14 paquetes de cocaína, teléfonos, ordenadores portátiles y más de 10.000 euros (8.509 libras esterlinas; 10.842 dólares) en efectivo. Vincic fue interrogado pero nunca acusado.

«Me encontré en esta granja por casualidad», dijo Vincic más tarde a un medio de comunicación esloveno. Vécer. «Tengo mi propio negocio. Estaba en Bosnia y Herzegovina para una reunión de negocios y acepté una invitación a almorzar, lo que resultó ser mi mayor error. Me arrepiento de ello. Me senté en una mesa con mi compañía; De repente vino la policía y pasó lo que pasó.

“No tengo nada que ver con el grupo que fue arrestado y detenido, ni con mis socios comerciales. Sí, nos llevaron a la policía, nos interrogaron como testigos. Cuando resultó que ni siquiera los conocíamos, no pudimos irnos».

Vladimir Sajn, presidente de la Asociación Eslovena de Árbitros, calificó el incidente como una «situación desafortunada» y una «mancha» para la reputación de Vincic. Sin embargo, al cabo de un año, todo quedó olvidado cuando dirigió el empate del Arsenal contra el Villarreal en el partido de vuelta de la semifinal de la Europa League y fue el cuarto árbitro de la final que el Manchester United perdió en los penaltis ante el equipo español.

Luego, Vincic se hizo cargo de tres partidos en la Eurocopa de este verano, incluida la victoria de Italia por 2-1 sobre Bélgica en los cuartos de final. También se le confiaron partidos más importantes en el fútbol de clubes y en 2022 arbitró la final de la Europa League entre el Rangers de Escocia y el Eintracht Frankfurt de Alemania.


El empatado Sebastian Rode habla con Vincic durante la final de la Europa League 2022 (Cristina Quicler/AFP vía Getty Images)

En el cuarto minuto del partido, el centrocampista de los Rangers, John Lundstram, anotó con el balón y accidentalmente pateó al rival Sebastian Rode en la frente. Rode comenzó a sangrar y requirió un tratamiento médico prolongado antes de que se reanudara el juego y continuó con un vendaje alrededor de su cabeza. Vincic no cargó a Lundstram y el VAR no le pidió que revisara el incidente.

El actual jefe del Crystal Palace, Oliver Glasner, que entonces dirigía Frankfurt, no quedó muy impresionado.

Unos meses después, Vincic sintió la ira de Xavi, el entonces entrenador del Barcelona. En el minuto 67 de la fase de grupos de la Liga de Campeones contra el Inter de Milán en San Siro, a Pedri le anularon un gol después de que Ansu Fati pareciera tocar el balón con la mano en la preparación. Xavi se decidió a impugnar la decisión. Luego, en el último minuto del tiempo reglamentario, el defensa del Inter Denzel Dumfries tocó el balón dentro de su propia área, pero no se concedió ningún penalti a pesar de la revisión del VAR.

El Barcelona perdió 1-0 y acabó tercero de su grupo, a tres puntos del Inter, que se clasificó para los octavos de final a su costa.

«Hoy estoy muy descontento, siento que hay una verdadera injusticia», dijo Xavi. «El árbitro debería estar aquí explicando por qué toma estas decisiones, ya sea que haya cometido un error o no». Los humanizaría mucho más».


Vincic y Xavi discuten al margen en San Siro en 2022 (David S. Bustamante/Soccrates/Getty Images)

Las quejas de Xavi no impidieron que Vincic ganara el Mundial de Qatar al mes siguiente. Arbitró la victoria de Arabia Saudita por 2-1 en la fase de grupos sobre Argentina, así como la victoria de Inglaterra por 3-0 sobre Gales.

Ya ha arbitrado seis partidos de la Liga de Campeones esta temporada, incluido el partido de vuelta de cuartos de final del mes pasado entre Dortmund y Atlético de Madrid, y se hará cargo de los partidos de la Eurocopa este verano.

Vincic es apenas el segundo árbitro esloveno que dirige una final de la Liga de Campeones después de que Damir Skomina, colega en la final de la Europa League de 2017, dirigiera la victoria del Liverpool sobre el Tottenham Hotspur hace cinco años.

¿Es sólo una coincidencia que Skomina y Vincic tuvieran estas oportunidades desde que Aleksander Ceferin, expresidente de la Federación Eslovena de Fútbol, ​​fue elegido presidente de la UEFA en 2016? Es evidente que ésta es una época dorada para la función pública en ese rincón del sur de Europa central.

Si Vincic realiza una actuación sin errores en Wembley esta noche, sus posibilidades de arbitrar algunos de los partidos más importantes de la próxima Eurocopa también aumentarán.

(Foto superior: Alex Gottschalk/DeFodi Images vía Getty Images)


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