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Mikel Arteta, i primi anni: ‘Era già allenatore a 12 anni’

Mikel Arteta, i primi anni: 'Era già allenatore a 12 anni'


Ad Antiguo, un piccolo barrio a metà dei pendii tortuosi di San Sebastian, ci sono due scuole separate da un imponente muro bianco.

Josu Cuesta, ex allievo dell’Amor Misericordioso, è in piedi nel parcheggio di ghiaia che era il suo parco giochi.

Da allora il nome della scuola è cambiato, ma nel 1992 è stato il luogo in cui ha cominciato a sentire voci su un talento eccezionale dall’altra parte, nella vicina scuola elementare di Jakintza.

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Pochi mesi dopo, Cuesta ricevette una bussata alla porta dal suo vicino, il presidente della squadra giovanile locale Antiguoko, che lo invitava ad allenarsi.

«Eccolo lì», dice Cuesta L’Atleticoricordando quel momento con lo stesso brivido infantile 32 anni dopo.

“Ho visto per la prima volta quel ragazzo di cui si parlava tanto: Mikel Arteta.

“Le cose che ha fatto con la palla erano già così avanzate, mentre il resto di noi aveva ancora difficoltà.

“Dopo quel primo giorno, non volevo tornare al livello che avevo visto in quell’allenamento. Mi hanno convinto a tornare solo dicendomi che tutti avevano un anno più di me, compreso Mikel”.


Arteta, quinta a sinistra, ultima fila, e Cuesta, sesta a sinistra, ultima fila (Josu Cuesta/Antiguoko)

La sua vecchia scuola, Amor Misericordioso, si traduce come «amore misericordioso», ma ce n’era poco quando si trattava di competere con Arteta.

Dall’altro lato di Heriz Pasealekua si trova il prossimo punto di riferimento nel viaggio calcistico di Arteta. L’Elizbarrutiko Seminarioa, una chiesa cattolica che si prende cura dei malati e domina tutta la sponda occidentale della città, ha fatto da sfondo alle prime esperienze di calcio strutturato di Arteta.

Una strada collinare conduce a un gruppo di ragazzini che giocano a calcio su due campi all’interno di una gabbia, sotto un edificio in stile sovietico dal design brutalista e in granito.

Dieci cilindri di cemento alti 20 metri sostengono una parete panoramica di finestre che si affacciano su San Sebastian, la costa a forma di ferro di cavallo.

«È stato qui che abbiamo suonato per la prima volta per l’Antiguoko», dice Mikel Yanguas, che sta prendendo L’Atletico in un tour dell’infanzia di Arteta.

Yanguas ha trascorso cinque anni con Arteta nella squadra locale prima di firmare per il Barcellona con lui a 15 anni insieme a Jon Alvarez, che ora è fisioterapista della prima squadra del club catalano.


Mikel Yanguas in piedi nel parcheggio dove Arteta si allenava (Jordan Campbell)

Yanguas ora lavora nel settore finanziario e vive in una cittadina rurale più a valle della costa, ma il suo volto si illumina mentre si trova nel parcheggio che un tempo ospitava altri due tiri.

«Venivo da una scuola nella città vecchia, ma Antiguoko non aveva un proprio terreno e ha deciso di collaborare con altre scuole, quindi sei o sette scuole sono venute qui per allenarsi», dice Yanguas.

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“È la prima volta che torno qui, ma riesco ancora a immaginare Mikel con gli stessi identici capelli. Era piccolo ma molto agile e tecnico e sapeva sempre quale passaggio giocare invece del dribbling.

“Qui praticavamo un altro sport popolare, la pelota basca. Invece di usare una racchetta, abbiamo usato solo la mano per colpire questa palla durissima contro il grande muro. Le tue mani sarebbero rosse alla fine!

“Mikel era bravo in ogni sport. Era bravo anche a ping pong!”

L’abilità sportiva di Arteta lo ha portato a frequentare il Real Club Tenis de San Sebastian, il principale club di tennis della città situato all’estremità della strada di Ondarreta, l’area che si trova sotto Antiguo.

Accanto, c’è un pub a tema Wimbledon pieno di manufatti, ma non è stato il primo assaggio di Londra di Arteta poiché è stato costruito solo nel 1998.

Jon Castellano e Jose Luis Jimenez allenano ancora nel club, che ora vanta 500 membri dall’età di quattro anni in su, ma ricordano un Arteta di 10 anni che iniziò quello che avrebbe potuto essere un fruttuoso viaggio nel tennis.

“Alla sua fascia d’età era ad alto livello. C’erano circa 12 o 13 ragazzi in ogni fascia d’età e lui era tra i primi”, dice Castellano.

“Aveva una grande coordinazione in tutto ciò che faceva. Aveva tutti i tiri ed era un giocatore tattico perché era piccolo.

“Ma non ha giocato nei gironi della competizione perché si è allenato solo lunedì e venerdì. I fine settimana erano dedicati al calcio”.

Il club ha prodotto Lara Arruabarrena, che ha raggiunto la numero 52 del mondo nel 2017, e ha anche sviluppato Ane Mintegi Del Olmo, che è diventata campionessa di singolare femminile a Wimbledon nel 2021.

Avrebbero potuto avere un altro professionista nei loro libri con Arteta?

“Quando aveva 13 anni, dovette scegliere tra tennis o calcio: penso che abbia preso la decisione giusta!” dice Castellano ridendo.

“Il suo temperamento è migliore per gli sport di squadra. Quando era giovane, la sua personalità poteva essere difficile. Quando commetteva un errore, si arrabbiava molto con se stesso perché era molto competitivo”.

Cuesta ricorda lo stesso spirito che ribolleva quando giocava con Antiguoko – o quando prendevano in giro Arteta dicendogli che somigliava al famoso torero spagnolo Fran Rivera.


Gli amici hanno detto che Mikel Arteta aveva una sorprendente somiglianza con il torero Fran Rivera (Josep Lago/AFP tramite Getty Images)

«Sono rimasto sorpreso da quanto fosse competitivo», afferma Cuesta. “Fin dalla tenera età, era un vincitore nato. Non gli piaceva perdere, nemmeno quando andavamo in bicicletta.

“Un giorno stavamo correndo su per la collina fino al faro di Igueldo e ho barato. Ho detto: «La mia bici si è rotta» e quando tutti si sono fermati ho iniziato a salire come un matto fino al traguardo.

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«Anche solo vedere Mikel arrabbiato dietro di me ne è valsa la pena.»

Cuesta ricorda la loro prima partita contro la Real Sociedad, il club onnipresente in tutta la città, con bandiere appese alle finestre praticamente in ogni isolato.

Antiguoko ha ospitato il club professionistico nella sua sede di Berio. Ora è un complesso molto diverso con i suoi giardini curati, la gabbia in erba artificiale da sette e il campo da 11 sotto le montagne dietro la porta più lontana.

Quando Arteta partecipò a quel famoso gioco per Antiguoko, giocò dove ora si trovano le aiuole. Allora era ghiaia.

«È stato di gran lunga il miglior giocatore di tutta quella giornata, anche se non ha segnato», dice Cuesta.

“Penso che Yanguas abbia segnato due gol quel giorno, ma abbiamo giocato un 3-4-1-2 con Mikel come numero 10. Poteva calpestare la palla e fare qualsiasi cosa, anche se era un campo di ghiaia.

“C’è una videocassetta della partita che ho visto 100 volte. Ricordo che faceva una roulette sulla fascia sinistra, controllava la palla e la passava in mezzo alla difesa. Mikel era diverso dagli altri”.

Il suo allenatore Roberto Montiel ricorda un’altra storia di quel giorno, che ha contribuito a mettere Antiguoko sulla mappa come centro di talenti per Sociedad e Athletic Bilbao.

Arteta ha fatto uno slalom davanti a tutta la squadra e se fosse andato a segno sarebbe diventato capocannoniere. Invece, ha passato la palla al suo compagno di squadra per inserirla.


L’ingresso all’Antiguoko, dove Arteta da adolescente dribblava l’intera squadra della Sociedad (Jordan Campbell/L’Atletico)

«Ho allenato la squadra di (Andoni) Iraola e (Xabi) Alonso, che avevano un anno in più, ma ho guardato Arteta fin dal primo giorno», dice Oscar Landa.

“Appena è arrivato lo abbiamo spostato per giocare con Alonso. Abbiamo terminato la competizione in prima posizione davanti a Bilbao e Sociedad – e Mikel è stato chiaramente il migliore.

“Era molto intelligente. Quando stavi pensando «fai quello», lo ha fatto.»


L’allenatore dell’Antiguoko Roberto Montiel (Jordan Campbell/L’Atletico)

Arteta è diventato amico intimo dei suoi compagni di squadra Yosu Martinez Alvaro Parra, Alvaro Vazquez, Jaime Sobrino e Cuesta. Hanno organizzato le loro prime feste insieme da adolescenti e hanno partecipato insieme al festival di San Sebastian come una delle loro prime uscite.

Hanno viaggiato in tutta Europa giocando tornei contro squadre professionistiche e invariabilmente ne sono usciti vincitori. Anche i genitori, compresi gli Arteta, viaggiarono, il che contribuì a creare un legame duraturo.

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Cuesta fa tesoro di una foto di un torneo in Francia in cui Arteta può essere visto nel bel mezzo di un grido di guerra pre-partita.

“Facevamo: ‘Aupa, Antiguiko, aupa!’, guidato dal capitano Aitor Esnaola.


Antiguoko lancia il suo famoso grido di guerra durante un torneo in Francia (Josu Cuesta/Antiguoko)

Ora, i membri di quella squadra dell’Antiguo hanno un gruppo WhatsApp chiamato «Legends» in cui discutono regolarmente dei risultati di Arteta con l’Arsenal. Lui non ne fa parte, ma l’ultimo contatto di Cuesta con il suo vecchio amico ha avuto un significato speciale.

«Mikel e io abbiamo perso i contatti a causa della distanza, ma il giorno in cui mio padre (Jesus Mari) è morto mi ha scritto, 20 anni dopo non aver più avuto contatti», dice Cuesta.

“Vorrei ringraziarlo ancora perché ero molto entusiasta di vedere il suo messaggio. I nostri anni insieme sono stati meravigliosi”.

Yanguas era un personaggio molto diverso da Arteta. Era alto, spigoloso, il marcatore; Arteta era esile, astuto, il direttore d’orchestra.

Entrambi però attirarono l’attenzione di Bilbao quando avevano 14 anni.

«Per un anno intero pranzavo a casa sua con sua madre e poi venivamo a prendere in taxi per andare agli allenamenti di Bilbao», dice Yanguas.

“Lo facevamo quattro giorni alla settimana, uscendo dopo la scuola e tornando tardi la sera. Abbiamo avuto un allenatore fantastico a Mendilibar (Jose Luis) (attuale allenatore dell’Olympiakos), che era molto vicino ai giocatori”.

Ma arrivò ad aprile di quella stagione e non avevano firmato con il Bilbao. Yanguas e Arteta sono stati scelti per giocare per la squadra selezionata di Gipuzkoa in un torneo contro Real Madrid e Barcellona.

Il Barcellona ha contattato i genitori e presto i ragazzi si sono ritrovati in un ufficio in cerca di rappresentanza da parte di un agente che li aiutasse a trasformare il loro sogno in realtà.

Il Barça ha fatto una proposta professionale ai genitori su La Masia e su come avrebbero allevato i loro figli ma, se Arteta avesse scelto Bilbao, le persone coinvolte in quel momento ritengono che l’accordo per gli altri due giocatori avrebbe potuto fallire.

Arteta era il gioiello ed eccelleva a Barcellona. Yanguas, nel frattempo, lottava disperatamente.

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“È stato davvero difficile per me. Non riuscivo a dormire, quindi il giorno dopo andavo a scuola molto stanco e poi dovevo provare a giocare», dice Yanguas.

“Avevo tanta nostalgia di casa, ho pianto molto nella mia stanza. Sono rimasto lì solo un anno perché è stata davvero una brutta esperienza per me. Non ho mai detto a Mikel quanto fossi turbato, dato che sono piuttosto chiuso con i miei sentimenti.

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“Per Mikel è stato diverso. Era molto aperto e parlava molto con tutti. Aveva una migliore capacità di formare relazioni. La sua mentalità era molto forte. Già allora si vedeva che era convinto al 100% della sua capacità di giocare e di avere successo”.

Yanguas ha anche trascorso ore con Arteta sulla spiaggia affollata di La Concha – dove lo zio di Arteta era un appassionato surfista – quando la marea era bassa.

Suo padre vive ancora ad Antiguo, ma l’unica volta in cui Arteta ha giocato a calcio senior in Spagna è stata durante gli sfortunati sei mesi trascorsi nel club per ragazzi, la Sociedad, nel 2004.

Si sentiva in disaccordo con l’allenatore e con il suo ruolo all’interno della squadra e prese rapidamente il controllo della sua carriera, chiedendo una via d’uscita. Forse è per questo che giocatori come Alonso e Iraola sembrano più presenti nella mente dei locali quando sono cresciuti nelle prime squadre di Bilbao e Sociedad, trascorrendo lì una parte significativa della loro carriera.

Arteta visita Antiguoko di tanto in tanto per ispirare la generazione successiva, ma il suo trasferimento è stato il primo elemento fondamentale per aiutare Antiguoko a creare la struttura che ora hanno.

Dalla loro fondazione nel 1982, 40 giocatori sono diventati professionisti, con Ander Barrenetxea e il capitano della Sociedad Martin Zubimendi altri due loro ex studenti.

I pensieri di creare una squadra senior persistono ancora, ma Bilbao e Sociedad rimangono in un braccio di ferro sulla pipeline di Antiguoko, con il primo che attualmente gode di un accordo di 10 anni per il prelazione sui migliori talenti.

Il Bilbao ha già concordato accordi per quattro giocatori che si uniranno alla prossima stagione e il loro osservatore giovanile regionale Aitor Ayerza sarà presente all’allenamento dell’Antiguoko, poiché parte del loro accordo dà loro accesso illimitato per seguire da vicino i giocatori.

Ci sono grandi speranze per il 15enne Inigo Sainz De Lecinana, un altro abile centrocampista impegnato a Bilbao a gennaio.

A volte gioca due anni in più della sua fascia d’età, ma ci sarà mai un talento che catturi l’immaginazione di Landa e Montiel proprio come Arteta? Ridono semplicemente e scuotono la testa.

(Foto in alto: Tony Marshall/Empics tramite Getty Images)