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L’Inghilterra contro il mondo: i giocatori adotteranno una «mentalità d’assedio» a Euro 2024?

The Athletic


È stata una sorpresa sentire Jude Bellingham, in una rara apparizione sui media dopo essere stato nominato uomo partita nella vittoria dell’Inghilterra per 2-1 sulla Slovacchia, parlare di «pile-on».

Bellingham è uno dei giovani calciatori più acclamati al mondo e aveva appena regalato un momento che sarà ricordato come uno dei migliori dell’Inghilterra in questa competizione, ma aveva un peso molto diverso da togliersi.

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«Senti la gente dire un sacco di sciocchezze», ha detto. «È bello che quando consegni puoi restituire loro un po’ di quello che hai.»

Erano passati solo pochi minuti dal fischio finale, quindi Bellingham era ancora molto in modalità competitiva. Anche così, è stato un po’ stridente.


Jude Bellingham era infastidito dalle critiche alle prestazioni dell’Inghilterra (Richard Pelham/Getty Images)

Non ci sono state quasi critiche a Bellingham in questo torneo. Ci sono stati alcuni pezzi — sempre sfumati, in definitiva incoraggianti — dopo la partita con la Slovenia, che Bellingham ha fatto fatica a influenzare. Wayne Rooney ha detto che pensava che Bellingham sembrasse frustrato e che temeva di ricevere un cartellino rosso contro la Slovacchia, ma è stato tutto abbastanza contenuto.

È stata anche una sorpresa sentire Bellingham parlare in questo modo perché la positività con i media è stata uno dei grandi trionfi dell’era di Gareth Southgate, con i giocatori incoraggiati a parlare apertamente di cosa significhi per loro giocare per l’Inghilterra. L’obiettivo della FA era di «cambiare la percezione per aiutare la prestazione», e ha funzionato.

Ma in questo campionato europeo, le cose si sono mosse nella direzione opposta. Invece di essere proattivi e stabilire l’agenda, i giocatori inglesi sono stati spesso sulla difensiva, rispondendo alle critiche sulle scarse prestazioni. Prendete la conferenza stampa di Harry Kane a Blankenhain il 23 giugno per rispondere alle critiche di Gary Lineker sulla prestazione della Danimarca, o quando Declan Rice ha risposto ai suggerimenti secondo cui l’Inghilterra non era abbastanza in forma per pressare alto.

È un cambiamento di tono e di dinamica.

È stato istruttivo ascoltare Gary Neville, veterano di cinque tornei importanti come giocatore dell’Inghilterra e di altri tre come allenatore, tra cui Euro 2016, quando i rapporti con i media erano molto peggiori di oggi, parlarne dopo la Slovacchia.

«Hanno iniziato a sembrare giocatori inglesi del passato, riferendosi alle critiche esterne», ha detto Neville su ITV. «Ragazzi, recuperate la vostra innocenza. Riprendetevi l’amore per il calcio da torneo. Nessuno vuole che perdiate qui. Hanno iniziato ad ascoltare le cose che accadono esternamente.

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«Ma nessuno è stato criticato personalmente, nessuno ha messo in dubbio il loro carattere, nessuno ha detto che non stanno lavorando sodo. Tutto quello che abbiamo detto è che non stanno giocando molto bene a calcio. La critica al calcio è una critica giusta.»

Tutto ciò solleva la domanda: esiste una «mentalità d’assedio» nel campo inglese?


Per avere un’idea di quanto siano state insolite le ultime settimane, bisogna tornare al 2016 e a una storia raccontata nell’eccellente libro Dear England di Jonathan Northcroft e Rob Draper su un incontro della FA dopo l’umiliante sconfitta contro l’Islanda. Il direttore tecnico Dan Ashworth ha evidenziato quattro aree che dovevano essere sistemate affinché la nazionale avesse successo: cultura, psicologia, stile di gioco e comunicazioni/media.

Nel marzo 2017, quando l’Inghilterra tenne il suo primo ritiro dopo che Southgate ottenne l’incarico in modo permanente, il manager guidò una presentazione ai giocatori al St George’s Park chiamata «Time for Change». Il culmine fu quando Southgate disse ai suoi giocatori che potevano «scrivere la propria storia, una nuova storia». Per Southgate e la FA, si è sempre trattato di dare ai giocatori un’agenzia e di consentire loro di raccontare con sicurezza le proprie storie.

Ciò ha portato a iniziative per la Coppa del Mondo del 2018, dove la squadra ha giocato a freccette con i membri dei media presso la loro base di allenamento e, cosa più importante, ha parlato con il cuore dei loro viaggi e di cosa significasse per loro giocare per l’Inghilterra sul palcoscenico più grande. L’Inghilterra è stata premiata con la sua migliore campagna di Coppa del Mondo dal 1990.

Sembrava un circolo virtuoso: i giocatori dell’Inghilterra parlavano bene, si esibivano bene e venivano elogiati per entrambe le cose. Hanno raggiunto la finale di Euro 2020 e sono stati sfortunati a uscire nei quarti di finale in Qatar. La buona energia dei campi è rimasta più o meno la stessa. I giocatori erano positivi e ottimisti. Hanno parlato di quanto attendessero con ansia questi momenti, ben lontani dal nervosismo che aleggiava sulla nazionale.

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Ci sono stati degli ostacoli lungo il cammino: alcuni tifosi hanno fischiato i giocatori che si sono inginocchiati in un’amichevole prima degli ultimi Europei, molti scherni per Southgate quando l’Inghilterra è stata battuta 4-0 dall’Ungheria a Molineux nel giugno 2022 e altri a Milano dopo una sconfitta in Nations League contro l’Italia tre mesi dopo, ma, in generale, qualsiasi malcontento pubblico è stato rivolto allo stesso Southgate piuttosto che ai giocatori, che è come lui preferirebbe.


I tifosi inglesi sfogano la loro rabbia contro Gareth Southgate dopo la partita contro la Slovenia (Stu Forster/Getty Images)

Ma in Germania e in Inghilterra si vive in quello che Southgate ha definito un “ambiente insolito”.

La squadra ha raggiunto i quarti di finale, ma le prestazioni sono iniziate male e sono peggiorate ulteriormente. Se la rovesciata di Bellingham non fosse andata a segno, i giocatori sarebbero già in spiaggia, e noi tutti molto probabilmente aspettiamo una dichiarazione della FA che confermi la partenza di Southgate.

Il rumore esterno è stato molto diverso da quello che abbiamo visto nei tornei precedenti. C’erano i bicchieri di plastica lanciati a Southgate a Colonia, la messa in discussione della sua decisione di far entrare Ivan Toney a Gelsenkirchen. Anche prima di quella partita, quando è stato letto il nome di Southgate, ha ricevuto un’accoglienza mista dai tifosi inglesi presenti in campo.

Southgate ha sempre voluto essere il parafulmine delle critiche per proteggere i suoi giocatori. A marzo ha persino detto che non voleva firmare un contratto prima di Euro 2024 nel caso in cui una reazione negativa avesse distratto la sua squadra dal lavoro da svolgere. Ma ciò non è stato del tutto possibile quando alcune delle critiche sono state rivolte ai giocatori stessi. Soprattutto quando hanno ottenuto un impatto così netto come Lineker che ha detto nel suo podcast che l’Inghilterra era «m***a» contro la Danimarca, un’osservazione che ha causato una costernazione diffusa in tutto il campo inglese.


Le critiche di Gary Lineker sono state mal accolte dal campo inglese (Tom Dulat/Getty Images per la Premier League)

La domanda chiave è come i giocatori rispondono a tutto questo nuovo rumore esterno intorno a loro. Solo i più anziani tra loro — Kane (30), Kyle Walker (34), John Stones (30) — hanno sperimentato qualcosa di simile a livello internazionale.

La linea ufficiale è stata abbastanza chiara: ignoratelo.

Walker, vice-capitano dell’Inghilterra, ha dichiarato il giorno prima della partita contro la Danimarca di stare evitando i social media e di isolarsi dal mondo esterno.

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«Non guardo niente», ha detto Walker. «Sono qui dentro, e questa è l’unica piccola bolla. Quando inizi ad ascoltare il rumore esterno, o la buona e la cattiva stampa, colpisce persone diverse in modi diversi. Se non lo leggo, non reagisco».

Alla vigilia della partita contro la Slovenia, Southgate ha dichiarato che «non c’è nulla da guadagnare se diamo ascolto alle critiche esterne».

Ma la realtà è che i giocatori sono ben consapevoli di ciò che viene detto, almeno in parte perché vengono interrogati così spesso. Ciò è ovvio dai commenti di Bellingham e Kane. «Quello che gli ex giocatori che ora sono esperti devono realizzare», ha detto Kane due settimane fa, «è che è molto difficile non ascoltarlo ora, specialmente per alcuni giocatori che non ci sono abituati o alcuni giocatori che sono nuovi nell’ambiente».

Per quanto possano dire di essere in una bolla, i giocatori non sono in alcun tipo di disintossicazione digitale. Durante la Coppa del Mondo del 2018, erano soliti guardare video di tifosi che festeggiavano selvaggiamente le loro vittorie a casa. Per questo torneo, sanno che la reazione è esattamente l’opposto.


Possiamo quindi definire ciò a cui stiamo assistendo in Inghilterra come una «mentalità d’assedio»?

Beh, questo dipende dalla tua definizione. Se per «mentalità d’assedio» intendi tagliare fuori ogni dialogo con i media, come hanno fatto le squadre inglesi in passato, in particolare a Italia ’90, non è così. Tra cinque e sette giocatori inglesi parlano con i media ogni giorno, se si include lo show Lions’ Den della FA. Dopo una partita, parleranno nove o dieci giocatori e ogni membro della squadra, a parte Luke Shaw, la cui forma fisica è stata fonte di molti dibattiti, ha parlato durante il torneo.

Il messaggio della FA ai giocatori è stato del tutto coerente con quello di altri tornei, fatta eccezione per i rigori. Nei tornei precedenti, i giocatori inglesi spesso rivelavano dettagli su come si allenavano per i rigori. A Euro 2024, la FA è intervenuta quando le domande si sono spostate sulla strategia dei rigori, ritenendo che non sia utile per i giocatori discutere di scenari ipotetici o pensare ai rigori giorni prima di una partita a eliminazione diretta.

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E se invece adottassimo l’interpretazione di uno psicologo sportivo della «mentalità d’assedio»?

Il famoso psicologo Dan Abrahams — parlando in generale, piuttosto che specificatamente dell’Inghilterra — afferma che la mentalità d’assedio è «una richiesta di energia, una richiesta di prontezza, una richiesta di allerta».

«Si tratta di avere una mentalità condivisa sul pensiero negativo», afferma Abrahams. «Lo usi e lo sfrutti per eseguire con quanta più intensità possibile e quanta più attivazione possibile. Serve a guidare la concentrazione e l’attenzione. Un team può concordare che il mondo esterno è contro di loro, quindi creano una narrazione, un linguaggio, attraverso il team che possono condividere e che possono rafforzare insieme, il che alla fine guida l’attenzione, l’intensità e l’intento del comportamento e delle azioni».

Abrahams ritiene che adottare una mentalità del genere possa avere un impatto positivo — «Può aiutare a guidare la consapevolezza, l’anticipazione e il processo decisionale» — o negativo. «In realtà ostacola e distrae», aggiunge. «Quindi non aiuta i giocatori a sintonizzarsi con il loro ambiente di gioco». Ma, in definitiva, vede una «mentalità d’assedio» come una scelta, una tattica, un modo per i giocatori di provare a ottenere un vantaggio in un ambiente competitivo.

«Tutto ciò che ho descritto può rientrare nella categoria dell’aggressività strumentale», afferma. «Una squadra può cercare di trovare un modo per esibirsi in modo più aggressivo per imporsi al proprio ambiente e all’avversario».


Gareth Southgate ha rivoluzionato la cultura inglese (Richard Pelham/Getty Images)

I giocatori moderni sembrano spesso influenzati dal modo in cui Michael Jordan ha parlato nella serie di documentari Last Dance, in cui parla della scelta di prendere le critiche sul personale in modo da poterle trasformare in motivazione per vincere. C’era un senso di questo nei commenti di Bellingham a Gelsenkirchen, dove ha parlato di «usare» le critiche e di come «bisogna prenderle un po’ sul personale».

Southgate sembrava aver intuito che Bellingham vede le cose in modo diverso rispetto ai giocatori più anziani quando quella sera disse che Bellingham è «ancora un giovane, dirà le cose e reagirà alle cose in un modo che fanno i giovani».

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Forse questa è solo la realtà per la prossima generazione di giocatori. Anthony Gordon ha anche parlato di provare a usare le critiche in modo positivo.

«Se le persone sono negative è solo perché si aspettano molto da te», ha detto la scorsa settimana. «Se vogliamo che questo finisca, dobbiamo solo esibirci e dare alle persone ciò che vogliono vedere».

O forse è molto più semplice di così. L’Inghilterra, che ha giocato bene nei suoi ultimi tre tornei principali, ha giocato male a Euro 2024. Viene criticata. E le si chiede di queste critiche. Forse non è tanto un cambiamento di politica o di mentalità, ma semplicemente di prestazione.

Se giocassero meglio, a partire dalla Svizzera sabato, le domande finirebbero. C’è ancora tempo per ricreare quella sensazione positiva del 2018.

Segnalazioni aggiuntive: Dan Sheldon

(Foto principali: Getty Images; design; Eamonn Dalton)