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La extraordinaria historia de Georgia en la Eurocopa 2024: ‘Acabamos de hacer historia’

La extraordinaria historia de Georgia en la Eurocopa 2024: 'Acabamos de hacer historia'


La explosión de alegría fue un espectáculo grandioso.

Cuando sonó el pitido final al final de la victoria por 2-0 contra Portugal que confirmó su lugar en los octavos de final de la Eurocopa 2024, el banquillo de Georgia explotó en el campo como una piñata de peluche. Los jugadores se dividieron en dos grupos: uno estaba libre, una masa descoordinada de alegría que se extendió por el césped de Gelsenkirchen.

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El otro grupo, un poco más pequeño, no se alineó contra el hombre que terminó la fase de grupos como máximo goleador del torneo, Georges Mikautadze, ni contra la estrella Khvicha Kvaratskhelia, sino contra el joven portero Giorgi Mamardashvili. Hacia el final del partido Portugal, desesperada por recuperar algo de dignidad en un partido que no necesitaba ganar, había sitiado la portería de Georgia. Pero Mamardashvili, el portero del Valencia, resistió brillantemente.

“Pensé que con la clasificación habíamos logrado el máximo”, dijo su entrenador Willy Sagnol después del partido, reconociendo que todavía no entendía lo que habían logrado y que no lo entendería hasta el final del torneo.

“Qué imagen dieron de Georgia. Estoy orgulloso de ser su manager».

Kvaratskhelia dijo que fue el mejor día de su vida, incluso mejor que ganar la Serie A con el Napoli en 2023. «El scudetto fue un momento increíble pero hoy estoy más feliz», dijo. “Cuando juegas para tu país, estás muy orgulloso. Fue mucho más difícil (que ganar contra el Napoli) hacer esto hoy. Es difícil describir mis emociones».

De hecho, fue aún más lejos: “Este es el día más hermoso en la vida de los georgianos”, afirmó. «Acabamos de hacer historia».

El alcance de este logro deportivo fue notable, pero fue mucho más allá. Georgia enfrenta un futuro político incierto debido a una nueva y controvertida ley que efectivamente declara enemigos del Estado a algunos grupos que hablan en contra del gobierno.

Las protestas se han vuelto cada vez más violentas y los activistas a menudo son tratados brutalmente por la policía. Hay elecciones programadas para octubre, pero hasta entonces la nación pende de un hilo, sin saber hacia dónde se dirige Georgia.

Siempre parece trivial en momentos como este abrazar el poder curativo del fútbol. Pero el hecho de que Georgia llegara a Alemania también provocó grandes celebraciones y la derrota de Portugal llevó a los aficionados a las calles de Tbilisi.


Los aficionados en la Plaza de la República en Tbilisi celebran la clasificación de Georgia para el Campeonato Europeo (Davit Kachkachishvili/Anadolu vía Getty Images)

Todo eso probablemente parecía muy lejano en septiembre de 2023, cuando Georgia se enfrentó a España en la clasificación. Perdieron por 7-1 en Tbilisi, Álvaro Morata se ayudó a anotar un hat-trick, los siete goles marcados en 52 apretados minutos. Terminaron cuartos en su grupo de clasificación con sólo dos victorias y ocho puntos.

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Pero en realidad no supuso una gran diferencia en las perspectivas de Georgia de llegar a Alemania. Porque, en un sentido estrictamente meritocrático, al derrotar a sus oponentes asignados en las eliminatorias, Georgia no debería estar aquí.

Se aseguraron un lugar en los play-offs de clasificación porque ganaron el Grupo C de la Liga de Naciones en 2022-23, una iniciativa de la UEFA para a) hacer que la gente se interese en la Liga de Naciones yb) fomentar la diversidad del equipo en el torneo y noches como esto, cuando alguien realmente improbable hace algo realmente improbable.

Así llegaron a la repesca, donde se enfrentaron a Grecia y, tras un prudente 0-0, se impusieron en los penaltis. Las escenas de celebración fueron salvajes, pero a juzgar por los vídeos que circulan y que muestran cómo reaccionaba la gente en casa ante este juego, en comparación parecen un té de la tarde con la abuela.


Los aficionados de Georgia invaden el campo en Tiflis después de su partido de clasificación para la Eurocopa 2024 contra Grecia (Giorgi Arjevanidze/AFP vía Getty Images)

Esta es la primera vez que Georgia, como nación independiente, llega a la ronda final de un torneo importante. Han tenido individuos brillantes, el más famoso (al menos para una audiencia inglesa) el héroe de culto del Manchester City, Georgi Kinkladze, y también Kakha Kaladze, quien ganó la Liga de Campeones dos veces con el AC Milan y ahora es alcalde de Tbilisi.

Los equipos de clubes georgianos fueron fuertes durante la era soviética, en particular el Dinamo Tbilisi, que derrotó al Liverpool, en el momento de su mayor expansión, en la Copa de Europa de 1979 y ganó la ahora desaparecida Recopa de Europa en 1981.

Pero nunca se había visto nada parecido en la selección nacional.

Las únicas dos cosas que la mayoría de los aficionados ocasionales probablemente sabían sobre Georgia antes de este torneo eran que eran entrenados por Sagnol, ganador de la Liga de Campeones con el Bayern Munich y finalista de la Copa del Mundo con Francia cuando él jugaba, y que su jugador estrella era el brillante Kvaratskhelia. .

Kvaratskhelia fue uno de los hombres clave y fuerzas impulsoras detrás de la victoria del Napoli en la Serie A, una colección de miembros vertiginosos, una imaginación hiperactiva y un estilo de regate increíblemente directo. No es un hombre grande, pero corre con tanta intensidad y determinación que uno sospecha que simplemente atravesaría a cualquiera que intentara interponerse en su camino, un defensor parado allí con un agujero en forma de Kvaratskhelia en el torso.

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Marcó el primer gol, fruto de un contraataque suficientemente enérgico, lo remató con ilusión y lo celebró con aún más énfasis.

Kvaratskhelia dijo que Cristiano Ronaldo se le acercó antes del partido y le deseó lo mejor, algo que era especialmente importante para él porque en 2013 había asistido a la inauguración de una academia de fútbol que el entonces delantero del Real Madrid había abierto en Tbilisi. Si le hubieran dicho a Khvicha, de 12 años, que 11 años después eclipsaría a Ronaldo en un partido de la Eurocopa, bien podría haber explotado.


Kvaratskhelia y Ronaldo, sustituidos en una noche difícil para Portugal (Kevin C. Cox/Getty Images)

Si bien Kvaratskhelia es sin duda su estrella, Mikautadze es el improbable máximo goleador del torneo, ya que encontró la red en los tres partidos. Mikautadze nació y creció en Francia, lo que significa que solo él marcó más goles que su país natal en la Eurocopa 2024.

También es un especialista en penaltis: su gol contra Portugal fue de penalti, el vigésimo consecutivo que marca. La última vez que falló uno fue en febrero de 2021, jugando para el equipo belga RFC Seraing en algo llamado Copa Croky. Esto fue a puerta cerrada, por lo que puede presumir de que nunca ha fallado un penalti competitivo frente al público.

Probablemente haya varios momentos en su pasado reciente que se podrían considerar como el comienzo de su ascenso actual, pero el nombramiento de Sagnol en 2021 probablemente sea tan bueno como cualquier otro.

“Hace tres años, cuando decidí aceptar el trabajo, mucha gente, incluso de mi círculo más cercano, me preguntó: ‘¿Por qué vas allí?’”, dijo Atlético en una entrevista antes del torneo. “Pero ahora puedo decir: ‘Mira, trabajamos duro y logramos algo’”.


La llegada de Willy Sagnol a Georgia fue un momento significativo (Lars Baron/Getty Images)

Sagnol fue bendecido con una generación de excelentes jugadores, pero quizás su contribución más valiosa fue no limitarlos. La mayoría de sus atacantes son electrizantemente directos y juegan de una manera casi impecable o quizás sin entrenamiento, y eso no es algo que Sagnol haya tratado de frenar.

Antes de este partido, quizás el más importante de la historia de la selección, Sagnol recordó lo que les hizo buenos. “Les dije a algunos jugadores que recordaran cuando tenían 16 o 17 años, cuando jugaban sin miedo. Lo hicieron hoy, más allá de todas las expectativas».

Georgia, que se enfrenta a otro partido contra España en octavos de final el domingo, cerró las celebraciones posteriores al partido parándose frente a las grandes filas de sus aficionados y realizó una versión modificada del trueno islandés, cuando todos aplauden sobre el cabeza. cabeza al unísono, aumentando gradualmente el tempo. Después de un tiempo, ya no pudieron contener su alegría y comenzaron a saltar como escolares llenos de azúcar.

La UEFA hizo todo lo posible para arruinarlo todo con música absurdamente alta y el altavoz del estadio gritando cosas sin sentido.

Pero no había manera de arruinar la celebración de Georgia. En ese momento, absolutamente nada podría haberlo hecho.

(Foto superior: Michael Regan – UEFA/UEFA vía Getty Images)