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Gareth Southgate preferisce restare attaccato piuttosto che cambiare idea: la riluttanza a fare sostituzioni si rivelerà costosa?

Gareth Southgate preferisce restare attaccato piuttosto che cambiare idea: la riluttanza a fare sostituzioni si rivelerà costosa?


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Gareth Southgate rimase impassibile, come spesso accade. Qualcosa doveva cambiare se l’Inghilterra voleva evitare l’umiliazione. Ma quel cambiamento non veniva da lui. Non ancora.

Sullo schermo gigante dell’AufSchalke Arena era scritto a caratteri cubitali il risultato: Inghilterra 0-1 Slovacchia. Tutto ciò che cambiava erano le cifre dell’orologio dello stadio. I numeri aumentavano man mano che il tempo scorreva.

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A parte un gol annullato per fuorigioco (Phil Foden è andato troppo presto a convertire il passaggio di Kieran Trippier dopo la loro prima mossa di vera scioltezza), l’Inghilterra non ha minacciato per i primi 20 minuti del secondo tempo. Hanno avuto solo tre tiri, con un valore totale di goal previsti (xG) di 0,25.

«Arriverà», deve aver pensato Southgate. Ma non arrivò.

Infine, a metà del secondo tempo, ha attivato il Piano B. Ha mandato in campo Palmer, ha tolto Trippier e, nella disperazione, ha spostato Bukayo Saka da ala destra a terzino sinistro. Più intenti offensivi, più creatività, più energia… ma ancora non abbastanza. L’Inghilterra è riuscita a tirare solo altri tre tiri, il migliore dei quali è stato uno sforzo speculativo di Declan Rice che ha colpito il palo, prima che la partita entrasse nel recupero.

Il piano C non è arrivato prima dell’84° minuto: Eze per Kobbie Mainoo. Eze è andato all’ala sinistra e Foden in un ruolo centrale dietro Harry Kane. Jude Bellingham teoricamente è sceso un po’ più in basso ma, a questo punto, era più o meno «tutto è concesso». Con Kyle Walker e Saka spinti come ali ausiliarie piuttosto che come terzini, era più un 2-3-4-1 che un 4-2-3-1.

Tuttavia, ancora nessuna vera minaccia. L’Inghilterra ha dominato i successivi 10 minuti, costringendo a un paio di calci d’angolo, ma non ha prodotto un solo tentativo di porta. Ed è stato a questo punto, quattro minuti dopo i sei minuti di recupero assegnati, che Southgate ha fatto ricorso al Piano D, mandando in campo un altro centravanti, Ivan Toney, al posto di Foden.

Southgate ha poi dichiarato spontaneamente che Toney era «piuttosto disgustato» per essere stato mandato in campo così tardi. «Ma quello che gli ho detto è stato: ‘So che non è un buon momento e so che non è come vorresti'», ha detto il manager. «Ma potrebbe esserci un momento».

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E così è stato. Toney non ha avuto un ruolo diretto nel pareggio dell’Inghilterra, che è arrivato da Bellingham solo 39 secondi dopo, ma Southgate ha ritenuto che la presenza dell’attaccante del Brentford «abbia un po’ turbato (la Slovacchia)».

Toney ha certamente giocato un ruolo nel gol della vittoria, deviando il tiro di Eze nell’area di rigore per Kane che ha segnato di testa nel primo minuto dei supplementari. Ha svolto un ruolo importante nei supplementari, vincendo colpi di testa, tenendo palla e fornendo un punto focale per l’attacco una volta che la corsa di Kane era finita.


Toney ha avuto un impatto quando è entrato in campo contro la Slovacchia (Patrícia de Melo Moreira/AFP tramite Getty Images)

Tutto è bene quel che finisce bene, ha suggerito Southgate. Ha descritto il ragionamento alla base delle sostituzioni come «fare cambiamenti che ci hanno dato la migliore possibilità possibile di segnare, ma non ci hanno lasciato completamente sbilanciati e completamente esposti ai contropiedi».

In questo senso, ha funzionato. L’Inghilterra è rimasta in gioco e Southgate non ha «sbilanciato» la squadra finché alla fine non ha rischiato tutto e ha pagato.

Ma se non altro, il risultato ha accresciuto le critiche all’uso di sostituti da parte del manager. Agli occhi di molti osservatori, è stata meno una rivendicazione che un’illustrazione di ciò che Southgate avrebbe dovuto fare molto prima per evitare di arrivare così vicino all’eliminazione: affidandosi a un gol meraviglioso di Bellingham al quinto minuto di recupero, che è stato il loro primo tiro in porta in tutta la partita.


Southgate ha effettuato 16 sostituzioni a Euro 2024: quattro in meno del ct della Germania Julian Nagelsmann e dello spagnolo Luis de la Fuente (che hanno utilizzato il massimo di cinque sostituzioni consentite in ogni partita), ma quattro in più del ct della Francia Didier Deschamps, il cui totale di 12 è di gran lunga il più basso tra le squadre che sono passate agli ottavi di finale.

Non tutte le sostituzioni sono uguali. In un mondo ideale, un allenatore farebbe dei cambiamenti da una posizione di forza, come, ad esempio, ha fatto Nagelsmann nella partita di apertura della Germania contro la Scozia: sostituendo Robert Andrich con Pascal Gross all’intervallo, quando era in vantaggio per 3-0, e sostituendo Florian Wirtz e Kai Havertz con Leroy Sane e Niclas Fullkrug al 63° minuto.

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Southgate non ha avuto il lusso di un vantaggio di due gol in nessuna fase del torneo. Anche i loro vantaggi di un gol non sono mai sembrati comodi. Nella migliore delle ipotesi, ha cercato più solidità ed energia per mantenere una posizione di leadership (nelle fasi finali contro la Serbia e all’intervallo nei supplementari contro la Slovacchia). In altre occasioni, nei pareggi con Danimarca e Slovenia, ma in particolare con quelle prime tre sostituzioni contro la Slovacchia, si è rivolto alla panchina per disperazione mentre inseguiva una vittoria.

Il tempo medio della prima sostituzione dell’Inghilterra a Euro 2024 è il 59° minuto. Ciò è in linea con la media tra le 16 squadre che hanno raggiunto la fase a eliminazione diretta e le otto squadre che hanno raggiunto i quarti di finale, che vanno dal 54° minuto (Paesi Bassi) al 67° minuto (di nuovo Francia).

La prima sostituzione di Southgate a Euro 2024 è stata quando ha sostituito Conor Gallagher con Mainoo a metà tempo contro la Slovenia. Ha anche sostituito Trent Alexander-Arnold con Gallagher a nove minuti dall’inizio del secondo tempo contro la Danimarca. Insolitamente, la partita in cui l’Inghilterra era in svantaggio e affrontava l’incombente minaccia di eliminazione è stata quella in cui Southgate è stato l’ultimo a effettuare sia la sua seconda sostituzione (84 minuti) che la sua terza (tempo di recupero).

La gestione in-game, in particolare per quanto riguarda le sostituzioni, è stata la critica più persistente rivolta a Southgate durante il suo periodo da allenatore dell’Inghilterra. Risale alle tre sconfitte più note del suo mandato: contro la Croazia nella semifinale della Coppa del Mondo 2018, l’Italia nella finale di Euro 2020 e la Francia nei quarti di finale della Coppa del Mondo 2022.

Nelle prime due occasioni, quando Southgate apportò dei cambiamenti, la partita sembrava essersi allontanata dall’Inghilterra.

Ha fatto solo una sostituzione nei tempi regolamentari contro la Croazia nel 2018, sostituendo Raheem Sterling con Marcus Rashford sull’1-1 al 74° minuto prima di fare altri tre cambi nei tempi supplementari; ha sostituito Trippier con Saka al 70° minuto della finale di Euro 2020, tre minuti dopo che l’Italia aveva pareggiato dopo un periodo prolungato di pressione. L’ex difensore inglese Rio Ferdinand ha affermato che Southgate si è «congelato» sulla linea di fondo durante quella finale, non reagendo al crescente dominio dell’Italia fino a quando non è stato troppo tardi.


La gestione in-game è stata una critica a Southgate (Franck Fife/AFP tramite Getty Images)

In altre occasioni, resistere ha giovato a Southgate. Sullo 0-0 contro la Germania a Euro 2020, si è limitato a una sostituzione, sostituendo Saka con Jack Grealish al 69° minuto. Grealish ha avuto un ruolo in entrambi i gol dell’Inghilterra, segnati da Sterling al 75° minuto e da Kane all’86° minuto.

Grealish al posto di Saka è stato l’unico cambio di Southgate nei tempi regolamentari durante la semifinale contro la Danimarca, ma i cambi apportati all’inizio dei supplementari (Jordan Henderson e Foden al posto di Rice e Mason Mount) hanno aiutato l’Inghilterra a portarsi in vantaggio per 2-1 prima che Southgate mandasse in campo Trippier al posto di un Grealish un po’ irritato.

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Ma l’accusa è che Southgate è reattivo, e non abbastanza reattivo. Aspettare fino a quando l’Inghilterra non è caduta per 2-1 contro la Francia nei quarti di finale della Coppa del Mondo 2022, prima di mandare in campo Mount e Sterling al posto di Henderson e Saka poco dopo il gol di Olivier Giroud al 78° minuto, ha alimentato questa narrazione.

Ma la cosa intrigante di quella partita contro la Francia in Qatar è che anche Deschamps ha aspettato. Per gran parte del secondo tempo, dopo il pareggio di Kane, l’Inghilterra sembrava la più probabile a segnare. È stato Deschamps, piuttosto che Southgate, a sembrare «necessario» girare piuttosto che attaccare. Entrambi hanno tenuto le loro carte coperte e stavano finalmente per fare il loro primo cambio quando Giroud ha colpito.

Deschamps è un caso affascinante. Anche lui è stato perseguitato dalle accuse di inerzia sulla linea di fondo, aspettando fino al 75° minuto per apportare modifiche nel pareggio 0-0 con l’Olanda nella fase a gironi di Euro 2024 e limitandosi a un cambio (Randal Kolo Muani per Marcus Thuram) al 62° minuto contro il Belgio lunedì. Ci è voluto fino all’85° minuto perché la Francia rompesse il ghiaccio quando il tiro di Kolo Muani è stato deviato dal difensore belga Jan Vertonghen.

«Eravamo intelligenti. Stavamo giocando il gioco dell’attesa», ha detto Deschamps in seguito.

Ma sotto 2-0 nella finale della Coppa del Mondo contro l’Argentina nel 2022, Deschamps ha fatto una doppia sostituzione già al 41° minuto (sostituendo Ousmane Dembele e Giroud con Kolo Muani e Thuram). Una seconda doppia sostituzione è seguita al 71° minuto (Kingsley Coman ed Eduardo Camavinga per Antoine Griezmann e Theo Hernandez). Momenti disperati richiedono misure disperate. E hanno quasi dato i loro frutti.


Southgate sarà così audace se si arriverà al dunque contro la Svizzera sabato? Se le cose stessero andando male, si lancerebbe all’attacco così presto come fece Deschamps in quella finale di Coppa del Mondo? O aspetterebbe come fece contro la Slovacchia, convinto che cambiare troppo avrebbe destabilizzato la squadra e avrebbe corso il rischio di rimanere ancora più indietro?

L’esperienza in Slovacchia suggerisce che avrebbe aspettato di nuovo il suo momento. Nello studio di ITV Sport durante l’intervallo della partita di domenica, Gary Neville ha descritto l’approccio del suo ex compagno di squadra inglese alla gestione in-game come «minima interferenza» e ha detto che, in questo caso, ha semplicemente dovuto «interferire e stracciare il copione che ha avuto per tutto il torneo».

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Southgate ritiene di essere più interventista di quanto questa descrizione implichi. La sua prima sostituzione a Euro 2024 è avvenuta, in media, nove minuti prima rispetto all’ultima Coppa del Mondo. Oltre a ciò, ha affermato dopo la partita con la Slovacchia che «quasi tutti i cambiamenti che abbiamo apportato a questo torneo hanno avuto un impatto».


Eze è entrato in campo contro la Slovacchia (Adrian Dennis/AFP tramite Getty Images)

Ci sono stati impatti positivi dai sostituti: Jarrod Bowen ha servito a Kane una bella corsa e un cross dopo un minuto dal suo ingresso contro la Serbia; Gallagher ha fatto un intervento importante per negare a Christian Eriksen una chiara possibilità di 1-1 contro la Danimarca; Eze e Ollie Watkins hanno contribuito a dare energia all’attacco nelle fasi finali della stessa partita; Mainoo, Palmer e (brevemente) Gordon hanno portato più energia e brio nel secondo tempo contro la Slovenia; Palmer, Eze e Toney hanno tutti dato un contributo significativo alla rimonta contro la Slovacchia, mentre Gallagher ed Ezri Konsa hanno portato stabilità nel secondo tempo dei supplementari.

Eze ha menzionato in precedenza nel torneo che Southgate si riferisce a quei giocatori fuori dalla formazione di partenza non come sostituti ma come «finisher», prendendo in prestito la terminologia dell’ex allenatore della nazionale inglese di rugby Eddie Jones. È progettato per far sentire quei giocatori più inclusi e per riconoscere che il ruolo di un «finisher» è importante tanto quanto quello di un «titolare».

Ma affinché un simile ethos abbia successo, i giocatori devono sentirsi degni di fiducia, non usati solo come ultima spiaggia. L’Inghilterra ha mancato di energia, ritmo, fluidità e controllo per lunghi periodi di ogni partita a Euro 2024, eppure Southgate ha spesso resistito al cambiamento finché la necessità non è sembrata schiacciante.

Il fatto che Southgate abbia assistito a 84 minuti di infruttuosa fatica contro la Slovacchia prima di effettuare il suo secondo cambio, e altri 10 minuti prima del terzo, suggerisce che la distinzione nella mente dell’allenatore tra «titolari» e «finitori» potrebbe essere più ampia di quanto abbia lasciato intendere.

L’esperienza in Slovacchia passerà alla storia come un quasi fallimento, ma come quella che ha sottolineato la qualità della squadra al di là dei titolari preferiti di Southgate. Mainoo si è fatto largo nella formazione iniziale. Palmer, Eze e Toney hanno aumentato le loro richieste di tempo di gioco, sia dall’inizio che dalla panchina. Altri, come Alexander-Arnold, Gallagher, Bowen, Gordon e Watkins, sentiranno ancora di poter dire la loro in questo torneo.

Ciò che sembra chiaro è che Southgate non si precipiterà a fare cambiamenti. Ci vorrà qualcosa di drastico perché lui prenda in considerazione di «strappare la sceneggiatura». Per natura, è uno che si attacca piuttosto che stravolgere. C’è molto da dire sul mantenere i nervi saldi, sul resistere al clamore, sul sostenere il proprio giudizio, ma ci sarà quasi sicuramente un altro punto in questo torneo in cui Southgate dovrà rischiare, e agire rapidamente, piuttosto che aspettare che sia troppo tardi.

(Foto in alto: Richard Pelham/Getty Images)