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Gareth Southgate ha construido su éxito en torneos a partir de victorias limitadas y bajas, y funciona

Gareth Southgate ha construido su éxito en torneos a partir de victorias limitadas y bajas, y funciona


La victoria de Inglaterra sobre Serbia el domingo por la noche fue, en muchos sentidos, la victoria final de Gareth Southgate.

El crítico ve a Southgate poniendo grilletes tácticos a los atacantes, juegos aburridos, sentados en 1-0 y un entrenador lento para usar su banco. El incondicional de Southgate ve ajustes tácticos para compensar las lesiones, un equipo que muestra diferentes lados de su juego y una defensa improvisada que bloquea un ataque de calidad.

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Dondequiera que uno se encuentre en el continuo crítico-partidario, hay un punto que no está sujeto a debate. De cuatro intentos, son cuatro victorias en los primeros partidos de un torneo importante de Inglaterra bajo el mando de Southgate. Si la respuesta es que sus oponentes fueron Túnez (2-1), Croacia (1-0), Irán (6-2) y Serbia (1-0), entonces el crítico debería mirar los libros de historia. Inglaterra nunca había comenzado bien los torneos antes de Southgate: dos victorias, siete empates y cinco derrotas en sus primeros partidos europeos y mundiales entre 1986 y 2016.

Gran parte del éxito de Inglaterra bajo Southgate se debió a derrotar a los demonios de esa época. El estilo se ha vuelto más sinónimo de los equipos continentales de la década de 2010 que de los ingleses: mucha posesión del balón, secuencias de pases largos, cambios de sistema y presión alta. Los resultados, sin embargo, venciendo a los equipos por un estrecho margen y centrándose en una defensa fuerte, parecen estereotípicamente ingleses.

La victoria de Inglaterra sobre Serbia se produjo por un total de 11 tiros, la menor cantidad de tiros en cualquier partido del Campeonato Europeo desde 1980. «Sabíamos que iba a ser un partido reñido», dijo el ganador del partido, Jude Bellingham. «Sabíamos que había muchos goles en los otros partidos, pero intentemos mantener nuestro nivel y enfrentarnos al rival que tenemos delante, no al tema del torneo».

Tres de los cinco partidos con menor puntuación desde la Eurocopa de 1980 han tenido como protagonistas a la Inglaterra de Southgate, que ganó los tres. Subraya el punto de vista de Bellingham sobre los “estándares propios de Inglaterra”, preocupados por mantener un alto nivel de desempeño en lugar de destruir el techo.

Tiros más bajos en partidos de la Eurocopa (desde 1980)
Juego Torneo Golpes combinados
Inglaterra – Serbia 1-0
Eurocopa 2024
11
República Checa – Inglaterra 0-1
Eurocopa 2020
12
Gales – Irlanda del Norte 1-0
Eurocopa 2016
12
Italia – Suecia 1-0
Eurocopa 2016
12
Inglaterra – Alemania 2-0
Eurocopa 2020
14

“El tema del torneo” descrito por Bellingham son los goles. Sólo Inglaterra y España han ganado partidos sin encajar un gol (y España encajó un penalti ante Croacia). España y Alemania iban al descanso con tres goles de ventaja.

La Premier League acaba de experimentar la temporada con mayor puntuación de su historia, con una tasa de goles por partido no vista desde mediados de la década de 1960. Gran parte de esto se atribuye al entrenador del Manchester City, Pep Guardiola, en parte por los numerosos goles que anotó su City y en parte por inspirar a otros entrenadores a favorecer la filosofía de ataque y el fútbol de pases.

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Guardiola sirve de ejemplo para condenar a Southgate, según el cual Inglaterra ya es campeona del mundo y campeona de Europa con el técnico catalán. Pero a pesar de todas sus diferencias, abordan los juegos eliminatorios de manera similar, compartiendo el desdén por el peligro y el deseo de control. Ambos quieren que sus equipos defiendan con posesión, impidan contraataques y se mantengan sólidos defensivamente.

«Construimos este equipo sin encajar goles», dijo Declan Rice tras vencer a Serbia. Existe una creciente brecha filosófica entre la Premier League tácticamente idealista y el equipo masculino inglés. Quizás sea lo mejor.

Las palabras de Southgate en el último Mundial fueron: «El trabajo (de Inglaterra) no es sólo tener una filosofía: el trabajo es ganar partidos». En aquel Mundial, el primer gol de Inglaterra también fue un cabezazo de Bellingham en la primera parte, como ante Serbia, pero luego sumó seis ante Irán. Esta vez se parecía más a 2020, otro torneo al que Inglaterra llegó con lesiones en la defensa.

Southgate no cuenta con el lado izquierdo titular de su defensa, ya que el central Harry Maguire no participará en el torneo y el lateral izquierdo Luke Shaw aún no está en forma. Esto explica por qué Inglaterra fue atípicamente directa en su formación. La presión 3-4-3 de Serbia puede ser asfixiante y con un claro desencadenante de presionar desde un lateral derecho izquierdo como Kieran Trippier, Southgate jugó corto con Jordan Pickford para atraer a la prensa y luego jugó con ella.

El No. 9 Harry Kane estuvo constantemente involucrado en una batalla de la vieja escuela contra el central Nikola Milenkovic. Sólo tuvo dos toques en la primera mitad, pero al bloquear la línea de fondo dejó espacio para que jugaran los números 10 de Inglaterra. Era lo que necesitaba el juego.

Marc Guehi reemplazó firmemente a John Stones en su debut en un torneo importante y en apenas su tercer inicio juntos. Guehi se enfrentó cara a cara con el número 9 de Serbia, Dusan Vlahovic, igualándolo en el aire y defendiendo en contacto con el campo.

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Lo más cerca que estuvo Vlahovic fue un disparo de larga distancia en la segunda mitad, que Pickford desvió. Vlahovic y Aleksandar Mitrovic han sufrido cortes de suministro. El sistema 3-4-1-2 de Serbia se basa en laterales voladores, juego directo y centros tempranos. Sólo dos de 19 intentos de centro alcanzaron a un compañero de equipo, la peor devolución desde dos de 13 intentos contra Brasil en el Mundial de 2022.

Si el éxito de Inglaterra se debió a que un mediocampista golpeó el área rival, entonces su éxito defensivo se debió a que esos mediocampistas regresaron para defender los centros de Serbia. «La primera mitad muestra por qué podemos marcar goles contra cualquier equipo y la segunda mitad muestra por qué podemos mantener la portería a cero contra cualquier equipo», dijo Bellingham.

Aquí hay un ejemplo, con Declan Rice corriendo hacia atrás y cabeceando un centro de Filip Kostic.

Asimismo, a partir de un centro de Kostic casi idéntico, Inglaterra tiene siete en su propia área y un dos contra dos fuera. Garantiza que Inglaterra mantenga una ventaja numérica en el segundo palo (cuatro contra tres); no es que la necesiten, ya que Bellingham se aferra al centro.

No es bonito, no es fútbol champán, pero no hay muchos equipos que cierren a Serbia de esta manera. Marcó 25 goles en 15 partidos después del Mundial, fallando sólo dos veces (contra Rusia y Bélgica). Inglaterra concedió un tiro al área. Sin Maguire, su mejor defensor del área, cedieron relativamente poco al dúo de ataque Vlahovic-Mitrovic, además de Luka Jovic desde el banquillo. Estos tres suman más de 80 goles internacionales combinados y son tres perfiles diferentes.

Tácticamente, fue una verdadera cáscara de plátano para Inglaterra. El seleccionador de Serbia, Dragan Stojkovic, no ocultó su defensa de Bellingham cuando se le preguntó antes del partido: «Tenemos que tener mucho cuidado, tenemos que cerrar el espacio y no darle tiempo libre para controlar el balón».

Eso se manifestó en faltas: cuatro sobre Bellingham. Stojkovic abandonó al creador principal Dusan Tadic y optó por un centro del campo físico y ganador formado por Sergej Milinkovic-Savic, Sasa Lukic y Nemanja Gudelj. No estaban ahí para dejar jugar a Inglaterra y fueron agresivos en los pases al mediocampo. Sólo contra Colombia en el Mundial de 2018 Inglaterra ha concedido más faltas en el tiempo reglamentario en un partido de un torneo importante bajo el mando de Southgate. El plan de juego de Colombia molestó a Inglaterra, pero esta vez, jugando el juego y no la oportunidad, se sintieron notablemente menos nerviosos.

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Fue un partido importante para disipar el mito de que jugar con Trent Alexander-Arnold en el mediocampo también haría que Inglaterra fuera porosa defensivamente. «En ocasiones demostró la fabulosa variedad de pases que tiene», dijo Southgate. “Obviamente estamos aprendiendo con él en este rol. Creo que mostró algunas de las cualidades que puede aportar. Es bueno verlo pasar esa prueba».

Rice cubrió y contrapresionó en nombre de Alexander-Arnold, y aunque los pases del jugador del Liverpool fueron, según sus estándares, buenos más que excelentes, quedó claro desde el principio que Inglaterra es mucho más flexible con él en ataque. Por momentos, mantuvo la amplitud, dejando libre a Bellingham y Phil Foden para deambular. Los tres jugarían como número 10 detrás del mediocampo de Serbia, especialmente en los primeros 30 minutos, cuando el partido se había reducido a un pase de Inglaterra al campo serbio.

Aquí hay un ejemplo de los primeros 10 minutos en los que Guehi hace un pase por el medio campo y Bellingham recibe una falta a mitad de camino.

En última instancia, el enfoque de Southgate hacia el fútbol eliminatorio parece menos impulsado por una agenda personal y más por intentar replicar lo que han hecho los finalistas anteriores: controlar los partidos y no conceder goles. Cinco de los últimos seis finalistas, incluida Inglaterra en la última Eurocopa, han encajado dos o menos goles en la fase de grupos.

¿Una apertura perfecta? Lejos de eso. Pero claro, nunca tiene por qué ser así. Lo suficientemente bueno bastará.

(Foto superior: Eddie Keogh – The FA/The FA vía Getty Images)