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El brasileño Johnny Cardoso del USMNT: ‘Represento un país que mis padres aman’

Jun 19, 2024 #Casemiro, #laliga
El brasileño Johnny Cardoso del USMNT: 'Represento un país que mis padres aman'


En términos puramente futbolísticos, su historia es tan brasileña como parece.

Joao Lucas de Souza Cardoso perfeccionó sus habilidades en las calles de su ciudad natal y luego en las lamas de madera recubiertas de vidrio de la cancha de fútbol sala. Su héroe de la infancia fue Kaká. Ascendió de rango en uno de los clubes más grandes de Brasil, eventualmente irrumpió en el primer equipo cuando era adolescente y consiguió un traslado a Europa.

Es una historia tan antigua como el tiempo, cuyo próximo capítulo se escribirá este verano, cuando represente a su país en la Copa América.

En un universo paralelo no muy lejano al nuestro, Cardoso es promocionado como la gran esperanza en el mediocampo de la selección brasileña: un jugador que parece capaz de liderar juegos profundos durante la próxima década.

En cambio, cuando comience la Copa América esta semana, vestirá el blanco de la selección masculina de Estados Unidos. Esta historia no es tan sencilla como parece a primera vista.

La primera pista está en el nombre: el joven de 22 años es ampliamente conocido simplemente como Johnny, un apodo que le puso su padre cuando era pequeño. Si esto sugiere cierta sensibilidad americana (Carson, Cash… Cardoso), la historia familiar lo confirma.

Los padres de Cardoso se mudaron a Estados Unidos en la década de 1990. No tenían vínculos especiales con el país y no les ofrecieron trabajo, sólo la sensación de que les esperaba una oportunidad. “No tenían nada”, dice Cardoso Atletismo. “Fueron allí con esperanza, buscando una nueva vida. En total creo que estuvieron allí cuatro o cinco años.

Esto se distribuyó en dos períodos distintos. Durante el segundo, Johnny nació en Denville Township, Nueva Jersey. Tres meses después, asustada por los ataques terroristas del 11 de septiembre y ansiosa por contar con una red de apoyo más amplia, la familia se mudó permanentemente a Brasil.

Este podría haber sido el final; Cardoso tenía ciudadanía estadounidense pero creció en Brasil. En 2019, sin embargo, recibió una llamada de los seleccionadores del USMNT, invitándolo a un campo de entrenamiento sub-23. Tenía 17 años en ese momento. Sintió que se abría un camino ante él, el tipo de camino que alguna vez buscaron sus padres.

“Cuando llegó la oportunidad de jugar con Estados Unidos, no lo pensé dos veces”, afirma. “Represento un país que mis padres aman”.


Johnny Cardoso hizo su debut senior en el USMNT en 2020 (Brad Smith/ISI Photos/Getty Images)

Cuatro años después, Cardoso es un habitual en la selección absoluta. Sus impresionantes actuaciones con el Real Betis de la máxima categoría española lo han puesto en la conversación por un lugar en el once inicial de Gregg Berhalter. También está en el radar de algunos de los mejores clubes de Europa.

Si a Cardoso le va bien en la Copa América, pronto habrá algunos murmullos de descontento en Brasil porque a un jugador tan talentoso se le ha permitido escapar de la red. No es que Cardoso vaya a negociar con hipótesis hipotéticas en el corto plazo.

«Estoy seguro de que tomé la decisión correcta», dice con una sonrisa.


Dado que juega como un mediocampista defensivo nato (es una rara combinación de físico, inteligencia y gracia), es una sorpresa saber que Cardoso sólo asumió la posición en la adolescencia tardía.

En el fútbol sala, solía ser el pivote, sosteniendo el balón en ataque. Después de pasar al fútbol 11, jugó en la banda o, más a menudo, en la delantera. También era bueno en eso y se sorprendió cuando Fabio Matías, entrenador del Internacional sub-20 en ese momento y ahora subdirector del Coritiba, le dijo, aparentemente por capricho, que regresara algún día para asumir un papel más profundo como entrenador.

“Estaba realmente molesto”, se ríe Cardoso. “No tenía sentido para mí. Fui directamente a casa y llamé a mi padre. “¡Papá, Fabio me hizo jugar en el centro del campo!”

Cardoso padre le dijo a su hijo que mantuviera la calma y hablara con su entrenador a la mañana siguiente. La explicación de Matías en realidad no lo fue. “Créanme”, le dijo a Cardoso. «Esto va a estar bien».

Estas palabras resultaron proféticas. El Inter ganó el campeonato sub-20 de Rio Grande do Sul esa temporada. Cardoso, de 17 años, lideró al equipo apenas superando los cuatro últimos. Sorprendentemente, terminó la campaña como máximo goleador del equipo.

«Todo sucedió muy rápido», dice. “Pasé toda mi juventud como delantero, pero en seis meses me convertí en centrocampista defensivo”.


Cardoso se convirtió en mediocampista durante su paso por el Internacional (Juan Mabromata/AFP vía Getty Images)

Ayudó que Cardoso fuera un tipo estudioso. “Siempre leí muy bien el juego, lo que me ayudó a adaptarme”, explica. “Me abrió un poco más los ojos, me hizo prestar atención y aprender. Vi vídeos de jugadores que jugaban en esta posición: Thiago Alcántara, Sergio Busquets, Rodri, Casemiro. Me fijé en la posición de sus cuerpos, en sus primeros pases, en cómo protegían el balón.

“Incluso hoy sigo viendo vídeos de ellos para ver si puedo aprender algo. Son jugadores de muy alto nivel y ese es el nivel en el que quiero estar. Tienes que aprender de los mejores. »

Cardoso hizo su debut senior cinco días antes de cumplir 18 años. Durante las siguientes cuatro temporadas, jugó 144 partidos con el Inter, consolidándose como uno de los mejores centrocampistas de Sudamérica.

Sin embargo, no todo fue vino y rosas. Brasil, con sus fanáticos y presidentes extremadamente impacientes, puede ser un lugar implacable para un futbolista joven. Cardoso, como tantos talentos emergentes antes que él, fue abucheado repetidamente por sus propios seguidores.

“Al principio fue muy difícil”, dice. “Cuando subes al primer equipo imaginas que todo va a ser perfecto, pero hay un nivel de expectación. En Brasil, la presión es muy intensa. Si tienes siete partidos buenos y uno malo, la gente quiere que te vayas.

“Al principio estaba muy deprimido. Después de un partido podía recibir 100 mensajes de apoyo y uno malo, pero este me dolía, me entristecía. Empiezas a pensar: «¿Es esto realmente lo que soñé?» Hubo un punto en el que los fanáticos realmente me estaban apoyando y fue difícil lidiar con eso.

Afortunadamente, tenía consejos a mano. Cardoso trabajaba con un psicólogo desde los 15 años; Cuando las cosas se pusieron difíciles, él tenía la caja de resonancia perfecta.

“Para mí era fundamental”, explica. “Ella me enseñó a manejar toda la presión. Cuando me abuchearon tuve que mantener la calma y recordar que nadie entra en el primer equipo sin merecerlo. Simplemente lo tuve en cuenta, traté de recordar que todo el mundo tiene altibajos. Me hizo más fuerte. Y hoy sigo trabajando mentalmente para poder mantenerme en un buen nivel.

Cuando llegó el momento de dejar el Inter en enero, a Cardoso no le faltaron opciones: Napoli, Brighton, Sporting de Lisboa y Galatasaray estaban husmeando. El Betis, sin embargo, siempre ha estado en lo más alto de la lista de centrocampistas.

“Era una cuestión de sentimiento”, dice Cardoso. “Simplemente tuve la sensación de que era la elección correcta. Pensé que podría adaptarme a la ciudad y que España se adaptaría a mi estilo de juego. Soy un jugador muy técnico, vengo del fútbol sala. Leo bien el partido y el fútbol español es muy posicional, muy organizado. Sabía que sería más fácil adaptarme aquí que en la Premier League, por ejemplo.


Cardoso celebra su primer gol del Betis ante el Athletic Club (Joaquín Corchero/Getty Images)

Según la evidencia de los últimos seis meses, fue una decisión acertada. Cardoso no esperaba encontrar su camino en el equipo de Manuel Pellegrini de inmediato, pero la lesión del ganador de la Copa del Mundo de Argentina, Guido Rodríguez, le ha dado la oportunidad de causar una buena impresión. Ha sido parte del once inicial desde entonces, realizando una serie de exhibiciones imponentes y urgentes.

«Es muy organizado e inteligente». » dijo Pellegrini en febrero. «Jugó bien desde el primer minuto».

Estos comentarios llegan tras una excelente actuación ante el Athletic Club. Ha habido muchos otros desde entonces.

“No es fácil llegar a mitad de temporada, pero todo salió bien”, dijo Cardoso. “Aquí aprendo cada día más. Estoy jugando a un nivel superior y pasando cada día con jugadores de calidad. Estar rodeado de chicos como Guido, William Carvalho, Marc Roca, Isco… no tiene precio.

“Creo que he mejorado desde que llegué. Y todavía puedo mejorar.


Cardoso fue convocado por primera vez a la selección absoluta de Estados Unidos en 2020, para amistosos contra Gales y Panamá. Fue el primer jugador retirado de una liga fuera de Norteamérica o Europa en más de dos décadas.

Cuando llegó al campo de entrenamiento en Miami, no había otros jugadores. “Fui el primero en llegar y tuve que hacer una sesión solo, delante de Gregg y todo el cuerpo técnico”, recuerda. «¡Como si ya no estuviera lo suficientemente nervioso!» »

El inglés de Cardoso no era muy policial en aquella época. (Ha mejorado desde entonces, pero todavía toma clases y habla con Atletismo en portugués.) Le preocupaba que hubiera una barrera lingüística (y cultural) entre él y los demás miembros del equipo.


Cardoso y sus compañeros del USMNT con el Trofeo de la Liga de Naciones de Concacaf (John Dorton/Getty Images)

«Hay muchos buenos equipos en la competición pero hemos mejorado mucho», afirmó. “Tenemos confianza en lo que estamos haciendo. Cuando entramos en un torneo es porque queremos ganarlo y esto no es diferente.


Cuando Cardoso tenía 11 años se fue de vacaciones a Estados Unidos con sus padres. En ese momento, tenía una hermana pequeña y el clan Cardoso organizó una mini gira de nostalgia y regresó a Nueva Jersey. Visitaron el hospital donde nació Johnny y su antigua casa en Denville.

Este viaje también forma parte de la historia americana de la familia.

«Fue realmente especial», dice Cardoso. «Mis padres siempre han sentido una conexión con los Estados Unidos y jugar para el equipo nacional sólo ha fortalecido esa conexión. Nos sentimos cada vez más conectados con los Estados Unidos. Es realmente genial».

Cardoso es un personaje entrañable y brillante. Habla con una madurez tranquila que desmiente su juventud. Puede que haya crecido en Brasil, pero su compromiso con Estados Unidos –“mi país”, como él lo llama– es evidente.

Sin embargo, queda una pregunta obvia que necesita respuesta. ¿Qué pasaría si Estados Unidos y Brasil se cruzaran durante la Copa América? ¿No empezaría este nuevo héroe americano a sentirse un poco… en conflicto?

“Estos son dos países con los que tengo una conexión real”, dice Cardoso, con una sonrisa rompiendo como una ola en su rostro. “Pero cuando suene el silbato, defenderé a mi país. Quiero que Estados Unidos gane a toda costa”.

¿Y qué pasa con su familia? ¿Sabrán a quién animar en el estadio? “Oh, apoyarán a Estados Unidos”, dijo. “¡De lo contrario, deberían quedarse en casa!” »

(Foto superior: John Dorton/USSF/Getty Images para USSF)