• Sáb. Jul 13th, 2024

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Cómo ‘Magic Mike’ Maignan surgió de las sombras para convertirse en el número uno de Francia

The Athletic


«¡Eres un maldito portero!» dijo Zlatan Ibrahimovic mientras disparaba a velocidad supersónica a la red durante un entrenamiento del Paris-Saint Germain.

Incluso los grandes números 1 con los que jugó el sueco durante su brillante carrera habrían tenido dificultades para tocarlo. Pero cuando Ibrahimovic apuntó por segunda vez, Mike Maignan, de 17 años, hizo más: salvó. Y lo que ocurrió después fue aún más sorprendente.

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«¡Y tú eres un maldito atacante!» Maignan le gritó a uno de los mejores delanteros de todos los tiempos.

«Todo está bien», dijo Ibrahimovic. «Me gusta tu personalidad.»

Más de una década después, «Magic Mike», como se le conoce, sigue negándose a dar un paso atrás mientras se dirige a su primer gran torneo como número uno de Francia.

Durante tanto tiempo a la sombra del ex capitán Hugo Lloris, que se retiró en enero de 2023, Maignan mantuvo cuatro porterías a cero en cinco partidos, el mejor registro del torneo, y solo encajó un gol. Ese también fue un penalti de Robert Lewandowski contra Polonia que inicialmente detuvo, sólo para ser penalizado por salirse de la línea demasiado pronto.


Mike Maignan aún no ha concedido un gol en juego abierto en la Eurocopa 2024 (Stu Forster/Getty Images)

La filosofía del joven de 29 años se basa en cinco palabras: fe, disciplina, trabajo, paciencia y humildad, todas grabadas en sus guantes y botas. Le han resultado muy útiles en una carrera en la que las recompensas no han llegado rápida ni fácilmente: después de recibir su primera convocatoria absoluta en 2019, Maignan tuvo que esperar otros tres años para hacer su debut internacional competitivo.

Ahora es su momento de brillar.


«Odiaba el fútbol», dijo Maignan al periódico francés Le Populaire cuando era portero sub-19 del PSG. “Cuando lo mostraron en la televisión, lloré”.

Maignan sólo descubrió su vocación cuando recibió una pelota de espuma, un juguete de marketing de McDonald’s utilizado para promocionar el próximo Campeonato de Europa de 2000 que levantaría su actual entrenador, Didier Deschamps. Cuando era niño, esa pelota de espuma se le pegaba al pie, para consternación de su familia, que a menudo se veía obligada a recoger los pedazos de objetos que rompía en la casa. Unas semanas más tarde, cuando apagó las velas para celebrar su quinto cumpleaños, juró convertirse en futbolista profesional.

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Nacido en Cayena, Guayana Francesa, pero criado por una madre soltera haitiana en Villiers le Bel, un suburbio al norte de París, a Maignan no le gustaba la escuela y muchos centros de formación lo rechazaron por sus malos resultados académicos. En 2009, la cantera del PSG se arriesgó y, sin embargo, Maignan casi se marcha. Estaba, según sus palabras, «harto» de la monótona rutina de despertarse, ir a clase y hacer ejercicio. Lo único que quería hacer era jugar al fútbol.

Su paso hacia el rol de portero se produjo por casualidad en su primer equipo juvenil, Villiers le Bel. Su entrenador, Romain Damiano, supo en ese momento que tenía en sus manos al futuro portero número 1 de Francia. «Ahora que él es el número uno, se acabó el juego para los demás», le dijo a RMC. “Con un estilo de vida saludable, se mantendrá al menos hasta los 40 años”.


Mike Maignan podría ser el número 1 de Francia durante años (Franck Fife/AFP vía Getty Images)

Pero no ha sido un viaje fácil. A pesar de crecer en la cantera del PSG, nunca jugó con el primer equipo, permaneciendo siempre en el banquillo como suplente no utilizado.

Luego, Maignan se unió al Lille en 2015 y tuvo que esperar dos años antes de que el entonces técnico Marcelo Bielsa dejara ir al experimentado Vincent Enyeama para darle una oportunidad. Pero mientras fue reserva en el PSG, Lille y la selección nacional, Maignan siempre mantuvo la cabeza gacha, aprendiendo de quienes lo precedieron. Ganó la Ligue 1 en su última temporada con el Lille, venciendo a su antiguo club, el PSG, por un solo punto para hacerse con el título en el último día.

En mayo de 2021, el Milan llamó, buscando un reemplazo para el formidable Gianluigi Donnarumma, que se había mudado al PSG y ganaría la Eurocopa con Italia ese año. Los italianos quedaron atónitos de que el Milán no pagara a Donnarumma lo que quería y no tenían idea de quién era Maignan.

Pero la figura alta e imponente pronto se ganó a los escépticos. En su primera temporada, Maignan ayudó a llevar al Milán a su primer título nacional después de una espera de 11 años.

Su forma bajó la temporada pasada, lo que podría deberse a los problemas de su equipo en el centro del campo y a las lesiones en la defensa, así como a algunos de sus propios problemas. Maignan llegó a este torneo con una lesión en un dedo, pero eso no parece haberle molestado.

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En cambio, el mejor portero de la Serie A mostró en el Campeonato de Europa lo que suelen ver los italianos: distribución exquisita y paradas sólidas. Maignan ocupa el segundo lugar entre los 24 porteros por evitar más goles de los esperados, dada la calidad de los tiros afrontados. Después del empate 0-0 de Francia con Holanda, en el que Maignan se salió dos veces de la línea para rechazar a Jeremie Frimpong, Deschamps dijo que estaba «radiante».

Quizás no sea sorprendente, dado que Maignan cree que podría haber triunfado como delantero (le dijo a France Football en 2019 que cuando juega con amigos, juega como el número 9) y es bueno con los pies, como muestra el siguiente gráfico.

Maignan se siente cómodo lanzando el balón a corta o media distancia a sus cuatro defensores y la mayoría de sus pases y tiros libres son inferiores a 40 metros, lo que tiene sentido dado que Francia prefiere construir el balón empezando desde lo profundo y no tiene portería. hombre para ganar pases aéreos mientras Olivier Giroud permanecía en el banquillo.

Maignan lee bien el juego y está atento a los peligros, saliendo muchas veces de su área para limpiar jugadas.

«Soy un portero moderno», dijo a GQ Italia. «Pero para ser un buen portero, tienes que ser capaz de mezclar la nueva y la vieja escuela. La modernidad y el viejo juego son los ingredientes para conseguir la mejor combinación».

Cuando se le preguntó si era el mejor portero del mundo, Maignan dijo: «No diré que no. Hay muchos grandes porteros alrededor. Sólo me concentro en mí mismo. Conozco mi potencial. Creo en mí mismo. He trabajado». Es difícil llegar a donde estoy. No me siento un portero espectacular. Intento hacer las cosas de la forma más sencilla posible».

Hay una sensación de humildad combinada con una tranquilidad constante.

Maignan domina bien los conceptos básicos. Contra Bélgica hizo tres paradas cruciales, para gran alegría del entrenador de porteros francés Franck Raviot, que se acercó y lo sacudió: «El maestro del juego… ¡el maestro del juego!» él gritó. Entre Maignon, Raviot y los porteros suplentes Brice Samba y Alphonse Areola existe una unión de porteros muy estrecha que se empuja mutuamente a nuevas alturas. Ellos, junto con su predecesor Lloris, esperaban estas actuaciones dada la constante ética de trabajo de Maignan.

«No me sorprende en absoluto que juegue a este nivel», dijo Lloris a RMC. «Él es el símbolo de este equipo hoy: ultra sólido, como la defensa y el centro del campo. Rezuma mucha serenidad.

«Su arduo trabajo está dando sus frutos», añadió Samba. «Cada detalle cuenta, especialmente en el portero». En efecto, para Maignan el diablo está en los detalles y ésta es una cualidad «especial», según su capitán Kylian Mbappé.

“En las jugadas a balón parado, les dice a todos exactamente dónde deben pararse”, dijo Mbappé a Ouest-France. “Quiere que todo esté en su lugar, sin dejar lugar a dudas”. Para el ex entrenador de porteros del Lille, Eric Allibert, sin embargo, fue «increíble» y «agotador». “Te lleva consigo la preparación, el profesionalismo y el detalle”, le dijo a RMC.

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Si bien Maignan puede parecer más reservado en el campo de entrenamiento, el día del partido se activa un interruptor. “Se nota por la mirada en sus ojos”, dijo Areola.

Ese impulso por lograr algo proviene de enorgullecer a su madre. “Él sufrió conmigo”, dijo Maignan. «Si quiero tener éxito, es más por ella y mis hermanas que por mí».

Ese acero fue evidente cuando él y sus compañeros del Milan abandonaron la cancha en protesta después de que Maignan fuera abusado racialmente por fanáticos del Udinese durante un partido de la Serie A en enero.

Cuando Maignan habla, su voz profunda y retumbante llama la atención. El vestuario queda en silencio y todos escuchan. Asume un papel de liderazgo natural, según sus compañeros de equipo, y con 1,91 m de altura, su imponente estatura da confianza a su equipo.

«¡Chicos, tenemos a Mike!» dijo Marcus Thuram antes de la tanda de cuartos de final contra Portugal, que ganó por 5-3, su primera tanda en 26 años, cuando Maignan ni siquiera había empezado a patear la pelota de espuma.


Theo Hernández celebra con Maignan tras la victoria de Francia sobre Portugal (Javier Soriano/AFP vía Getty Images)

Aunque Maignan no detuvo un penalti, al menos obligó a Joao Félix a estrellarse en el poste. “Da miedo”, dijo Mbappé, quien explicó que cuando un lanzador de penaltis se enfrenta a un buen portero, está bajo presión para encontrar el ángulo. «A veces, el ángulo es el poste».

Para Maignan, las sanciones significaron recurrir a su sólida base de resiliencia. “Nuestra fortaleza mental marcó la diferencia, nunca flaqueamos”, afirmó.

Nunca sería fácil sustituir a Lloris, el jugador francés con más partidos internacionales, 145. «El mayor error sería intentar seguir sus pasos», dijo Mbappé. «Miky tiene que crear su propio camino y ha tenido un buen comienzo».

Durante la mayor parte de su carrera, Maignan trabajó duro cuando nadie lo miraba. Ahora, todas las miradas estarán puestas en él mientras Francia espera su mayor prueba en la semifinal del martes contra España.

(Foto superior: Michael Regan – UEFA/UEFA vía Getty Images))